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La antropología simbólica se centra en el estudio de la cultura como un sistema complejo de símbolos y significados compartidos por un grupo humano. Nace en la segunda mitad siglo XX , en pleno proceso de descolonización, fruto del trabajo de autores como Victor Turner y Clifford Geertz. Como disciplina, se nutre de los principios antropológicos funcionalistas – B. Malinowski – y estructuralistas – Claude Lévi-Strauss . Además, también se ve influida por la antropología cognitiva.

Victor W. Turner (1920 – 1983) fue un antropólogo cultural escocés, estudioso de símbolos y ritos de las culturas tribales y su rol en las sociedades.

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Ingresó en la University College de Londres, donde inició estudios de poesía y clásicos literarios. Sin embargo, se vio obligado a abandonarlos a causa del estallido de la II Guerra Mundial. Tras dicho conflicto, se interesa por la antropología y comienza los estudios universitarios bajo la influencia del estructural-funcionalismo.

Al finalizar sus estudios, inició su trabajo de campo en África donde estudió a los Ndembu, una tribu centroafricana (en la actual Zambia). Es en este momento cuando comienza a interesarse por las prácticas rituales, tema que desarrollará ampliamente más tarde.

En 1955 terminó su doctorado. Su tesis ejerció una fuerte influencia sobre el estructural-funcionalismo británico, a pesar de que su orientación comenzaba a romper con el estructural-funcionalismo clásico introduciendo una nueva perspectiva simbólico-interpretativa.

Entre sus obras, destacan:

  • La selva de los símbolos (1967).     La obra está compuesta de una serie de artículos sobre el sistema simbólico y ritual del pueblo Ndembu. Está estructurada en dos bloques: el primero aporta datos teóricos sobre el simbolismo y el segundo aporta datos descriptivos sobre aspectos del ritual.
  • El proceso ritual (1969).      En ella, Turner analiza con más amplitud el concepto de liminalidad de Van Gennep pero, sobre todo, destaca su relación con el concepto de communitas.
  • Otras obras dignas de mención: Schism and Continuity (1957), From Ritual to Theater (1982).

En cuanto a sus estudios, están centrados en los ritos de paso, entendidos como aquellos rituales que indican y establecen transiciones entre cualquier tipo de situación estable culturalmente reconocida.

V. Turner considera que un rito de paso es un proceso se desarrolla en tres etapas:

  1. Etapa preliminal.     Consiste en la separación del individuo de uno de sus estatus sociales; a partir de un punto prefijado en la estructura social, que conlleva una determinada conducta simbólica.
  2. Etapa liminal.     También conocida como “fase del umbral”. Durante el periodo liminal intermedio, el estado del sujeto ritual es ambiguo entre los puntos de la estructura social, es decir, el individuo experimenta un estado simbólico en el que tiene pocos o ninguno de los atributos de su estado pasado o futuro.
  3. Etapa posliminal.    Se trata de la reagrupación del individuo con su nuevo estatus. En esta fase el individuo se reintegra en la estructura social, a menudo en un nivel de estatus más alto.

Además, el autor crea y desarrolla el concepto de communitas. Este término explica el resultado del paso por la etapa liminal dentro del proceso ritual. La communitas es el resultado ideal o utópico de una cultura, ya que busca que  el individuo sea capaz de intervenir en la acción social de su comunidad, debido al aprendizaje de los aspectos edénicos de su nuevo status. Además, incorporada al individuo, da una dirección a la estructura social.

Por tanto, Turner enfoca la sociedad no sólo como una estructura social, sino también como algo más: la combinación de lo estructural y lo ideológico.

Con respecto a su metodología, Turner propone un método de estudio del simbolismo basado en las tres principales categorías de la antropología: antropología cultural, la teoría estructuralista y la dinámica social. En su trabajo, se centrará en la naturaleza polisémica – con varios significados – y multivocálica (que puede representar temas múltiples simultáneamente) de los símbolos.

Cabe destacar que Turner estableció tres niveles en la interpretación del significado de los símbolos:

  • Nivel exegético.     Alcanzado por medio de la entrevista etnográfica. Revela la perspectiva desde la cual los actores nativos interpretan sus propios símbolos.
  • Nivel operacional.     Alcanzado por medio de la observación antropológica de las conductas de los actores nativos frente al símbolo.
  • Nivel posicional.     Nivel de interpretación utilizado por el antropólogo al tratar de desvelar el sentido total de un símbolo.

Podemos afirmar pues que su propuesta metodológica consiste en separar los materiales de observación de los de interpretación, siendo necesario contextualizar los símbolos en un ritual para poder comprenderlos.

Su postuado metodológico consiste en unir antropología e historia para entender, a través de los símbolos rituales, los cambios socioculturales que experimenta una comunidad. Este enfoque metodológico ha sido denominado “análisis simbólico procesal” y discutido debido a la pretendida universalidad de sus pasos de análisis.

Artículo en colaboración con Mario Fernández, Luis Lucas y Jose María Martinez; todos ellos colegas de vocación.

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